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17 10 13 Premio a Biólogo BR

Después de cambiar la carrera en la música por la de científico, el brasileño gana una bolsa de casi dos millones de dólares en Estados Unidos

El inmunólogo Gabriel Victora, que tiene 40 años y vive en Nueva York, está entre los 24 ganadores de MacArthur Fellow de 2017, que rinde homenaje al talento creativo de cada uno con el pago de casi R$2 millones, sin contrapartidas

Cuando el equipo de la Fundación MacArthur comenzó a llamar a las 24 personas que había seleccionado para recibir la edición 2017 de su “bolsa de genios”, tuvo que intentar varias veces antes de poder hablar con el brasileño Gabriel Victora, uno de los nombres del selecto grupo . “Recibí varias llamadas seguidas de un número desconocido de Chicago, yo estaba asistiendo a una conferencia y no pude atender. Cuando llamé de vuelta después de la conferencia, una persona me preguntó si podía hablar sin que nadie me escuchara, después me dio el enhorabuena y me dio la noticia “, contó el inmunólogo en una entrevista con el G1.

La noticia fue finalmente divulgada al público el pasado miércoles (11), cuando los nombres de los 24 ganadores de la prestigiosa MacArthur Fellow fueron divulgados. El premio es conocido como “bolsa de genios” debido al volumen de dinero que ofrece a cada galardón – 625 mil dólares, el equivalente a 1,98 millones de dólares, pagados en un período de cinco años y sin la exigencia de contrapartidas , informes o comprobación de rendimiento. También contribuye a esa fama el aura de misterio que envuelve el proceso selectivo: nadie puede postular a la beca.

“Nadie sabe nada sobre los nombramientos, ni quiénes son los ‘nominadores’, todo es muy discreto ‘, dice Victora, que es el único brasileño del grupo. Entre los otros homenajeados están personas que viven en Estados Unidos y actúan en diversos campos, como una activista de justicia social de Ecuador, una científica de computación de Israel y un director de ópera estadounidense.

El campo en que Victora actúa es el de la inmunología. El líder del laboratorio de dinámica de linfocitos de la Universidad Rockefeller de Nueva York, donde investiga cómo los anticuerpos ganan más potencia para neutralizar virus, bacterias y otros agentes causantes de enfermedades (los patógenos).

De acuerdo con el investigador, las vacunas son una manera de generar anticuerpos de alta potencia contra un patógeno sin tener que pasar por la enfermedad. “Esto resulta en una especie de memoria, tal que si el patógeno verdadero aparece, será eliminado antes de que pueda causar cualquier síntoma. Por lo tanto, un mejor entendimiento de ese proceso puede en principio ayudar en el desarrollo de mejores vacunas”, explicó.

De la música para la investigación científica
El profundo conocimiento de cómo funcionan los linfocitos B (las células que producen los anticuerpos) puede indicar que Victora dedicó su vida al estudio de la inmunología, pero él actúa en el área hace poco más de diez años. Cuando se mudó a Estados Unidos, a finales de la década de 1990, su plan era seguir la carrera de pianista. Él concluyó la graduación y la maestría en piano en la Facultad de Música Mannes, de Nueva York.

“Después de algunos años como concierto y profesor de música decidí cambiar de aires (un poco debido a la rutina de estudios, que yo creía muy repetitiva)”, recuerda el brasileño. Por nuevos aires, se entiende comenzar una maestría en inmunología del Instituto de Ciencias Biomédicas de la USP, en São Paulo. De acuerdo con él, la elección del área de inmunología fue “un poco por casualidad”.

“Mis padres son amigos del Prof. Jorge Kalil de la USP, que es director de un laboratorio de inmunología. Hablé con él sobre mi voluntad de entrar en el área de las biológicas y él me ofreció una pasantía en su laboratorio, de ahí, nunca más quiso salir … “

Después de concluir su segundo master, en 2006, regresó a Estados Unidos, donde se graduó PhD en inmunología por la Universidad de Nueva York, en 2011.

Hoy, su trabajo pasa lejos del piano e involucra la inmunología tradicional con la terapia genética, estudiando de cerca el comportamiento de los anticuerpos de los ratones.

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